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机械手臂发明人——乔治·德沃尔  

2011-08-30 21:38:55|  分类: 科学家 |  标签: |举报 |字号 订阅

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机械手臂发明人,2011年8月11日在美国康涅狄格州逝世,99岁
 
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乔治·德沃尔1912.2.20-2011.8.11美国肯塔基州人

  乔治·德沃尔(George Devol)在很大程度上是一名自学成才的发明家。他从科幻小说中获取灵感,发明了机械手臂,这一革命性的机械手臂成为现在广泛运用的机器人的雏形,多见于汽车和其他工业装配生产线。8月11日,乔治·德沃尔在位于康涅狄格州威尔顿的家中去世,享年99岁。

  1950年代,在工业机器人出现之前,德沃尔先是从事电机工程和机器控制器的工作,设计能按照程序重复“抓”和“举”等精细工作的机械手臂。1954年是机器人技术发展史上的一个重要里程碑。这一年,德沃尔正式向美国政府提出专利申请,要求生产一种用于工业生产的“重复性作用的机器人”。在一次鸡尾酒会上,他与工程师约瑟夫·恩格尔伯格因彼此最爱的科幻小说家相谈甚欢,还乘兴向对方解释了自己的发明概念。恩格尔伯格饶有兴致地倾听着,很快他便意识到这项新技术将会带来巨大影响。

  德沃尔将这个概念命名为“通用自动化”,该专利在1961年通过。之后,恩格尔伯格在康涅狄格州丹伯里市成立美国联合控制公司,将德沃尔的发明投入应用,以生产取代人力劳动的机器人,这也是世界上第一家机器人生产公司。1961年,美国通用公司将德沃尔发明的第一代机械手臂应用于旗下一家工厂的组装流水线,该装置主要用于从模具中提取滚烫的金属部件。随后,克莱斯勒公司和福特公司也迅速跟进,不过,当时的工会对此却一直持抵触态度。1966年,机械手臂又被设计于更多领域的应用,代替焊接、喷绘、黏合等有害工种。在日本等劳动力紧缺的国家,对美国联合控制公司生产的自动和远距离遥控机器人的使用非常多,主要用于工业和服务业等。

  德沃尔是一个颇有远见的发明者。1983年,他提出机器人应当“通过计算机接收、使用信息,并能向计算机传达信息”。他认为,机器人的进化应成为世界范围内的标准化设计,允许机器人之间直接进行交流和合作。这也和目前科学家努力研发的人工智能的概念完全吻合。

  2002年,《大众力学》杂志将美国联合控制公司列为“近50年的50大发明”之一。至今,最早的机械手臂模型还陈列在华盛顿的史密斯苏尼亚博物馆。今年5月,德沃尔被列入了“美国发明家名人堂”,对他的入选说明是:“乔治·德沃尔发明了第一代数字程序控制机械手臂,奠定了当代的机器人工业。”他的合作伙伴恩格尔伯格也成为公司所生产的机器人的代言人,1966年他出现在著名脱口秀节目《今夜》上,让机器人演示推杆进球、指挥乐队、打开并倒出一听啤酒等动作。

  1912年2月20日,乔治·查尔斯·德沃尔出生在肯塔基州的路易斯维尔。他从很早就是一名极具动手能力的实验者,高中时就学习了力学和电子学,但此后却没有就读大学。1920年代,他在电子公司工作,于1930年代初创办了一家小公司,为电影研发录音技术。这一早期的经历没有让他有太多收获,因此,德沃尔转向制作自动开门装置及机械控制装置。1940年代,德沃尔还发明了用于烹饪和贩卖热狗的机器,这也是微波炉技术早期的应用。

  德沃尔认为,新技术应当是简单且实用的,“我们必须承认一个事实,简陋的系统足以完成任务,那些看似高级的性能是不错,但大多都是不必要的。”
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